Il faut d'abord définir ce qu'est le «vrai» effet plateau: il s'agit, dans un processus de perte de poids importante, d'une période pendant laquelle le poids se stabilise. Ce phénomène survient habituellement après 6 à 7 mois. Un peu comme lorsque l'on descend un escalier, le poids descend de palier. Après un certain temps, le corps s'habitue à cette façon de faire: le poids va donc demeurer sur un même palier et se stabiliser pendant quelques semaines, puis hop!, la perte de poids se poursuit.

Dans le cas d'une plus petite perte de poids (environ 15 à 20 livres), l'effet plateau peut aussi faire référence à l'atteinte de son poids naturel, c'est-à-dire celui qui va se stabiliser en maintenant de saines habitudes. Le poids peut ensuite varier de 2 à 3 livres selon les saisons, notamment. Par exemple, il est commun de prendre quelques livres en hiver, puis de les reperdre en été.